Чайковые, или чайки — семейство птиц, обитаюших на морских просторах либо внутренних водоёмах, а также в пределах населённых пунктов. ЧайкаВключает в себя около 60 видов птиц, подавляющее большинство из которых относится к роду настоящих чаек, которых в узком смысле также обычно именуют чайками.

Чайки представляют из себя довольно единообразную группу птиц, члены которой хорошо узнаваемы и порой трудно отличимы друг от друга. Их характерными признаками служат массивное тело, длинные изогнутые крылья, средней длины массивный и слегка загнутый вниз клюв и хорошо развитые плавательные перепонки на ногах.

Размеры чаек варьируют в пределах от 25 до 81 см, а вес от 100 г до 2 кг. Самым маленьким представителем семейства считается малая чайка (Larus minutus) — её вес составляет всего 100—150 г, а самым крупным морская чайка (Larus marinus) — её вес может превышать 2 кг. Однако в большинстве своём это крупные или средних размеров птицы, белого или светло-серого окраса, зачастую с чёрными отметинами на голове и крыльях. Верхняя и нижняя часть тела, как правило, контрастные — тёмный верх чередуется со светлым белым низом. Полагают, что светлое брюхо чаек скрывает их от рыбы, за которой птицы охотятся. У некоторых некрупных видов чаек, как например у дэлаверской чайки (Larus delawarensis) или морского голубка (Larus genei) в период брачного сезона нижняя часть тела приобретает светло-розовые либо бежевые тона, которые затем быстро исчезают. Молодые, недостигшие половой зрелости птицы выглядят несколько иначе, чем взрослые — большая часть их оперения покрыта тёмными пестринами, пятнами, полосками — такой камуфляж скрывает птиц от наземных хищников. Сроки приобретения брачного наряда различаются у разных видов — в отдельных случаях выделяют 2-,3- и 4-годичные циклы. Замечена определённая закономерность — чем крупнее вид, тем дольше длится цикл. Например, обыкновенная, или озёрная чайка (Larus ridibundus) уже через два года приобретает «взрослый вид». У сизой чайки (Larus canus) этот период занимает три года, а у серебристой (Larus argentatus) все четыре. Если в брачном наряде принадлежность конкретной особи к определённому виду, как правило, не вызывает затруднений, то у недостигших половой зрелости птиц морфологические особенности могут быть заметны только для специалиста. Самцы и самки раскрашены одинаково, хотя по размеру могут незначительно различаться друг от друга.

Оперение очень густое, с обильным мягким пухом, снаружи покрыто водонепроницаемой смазкой. Крылья достаточно длинные, однако несколько короче и шире, чем у крачек, водорезов или поморников. По сравнению с буревестниковыми крылья более широкие и изогнутые. За исключениям нескольких видов, у всех чаек окончания крыльев чёрные. Хвост обычно короткий, с 12 рулевыми перьями, у большинства видов закруглённый. Важной характеристикой чаек является строение клюва — прямой, сжат с боков и слегка изогнут на конце (для сравнения, у крачек клюв конический и прямой на конце, а у поморников и буревестников крючковатый).

Большинство чаек являются плотоядными, но рацион их необычайно широк — от насекомых до некрупных наземных млекопитающих. Корм добывают себе как на воде, так и на суше — на океанских просторах, в прибрежной зоне, во всевозможных внутренних водоёмах, заливных лугах и засеянных полях. Хорошо держатся на воде, но ныряют крайне редко. Охотятся за рыбой, моллюсками, ракообразными, летающими и водными насекомыми. Разоряют гнёзда других птиц, питаясь их яйцами. Моллюсков, покрытых толстой раковиной, бросают с высоты 10-20 м, тем самым разбивая скорлупу. Кроме того, многие чайки охотно поедают падаль или ищут себе пропитание среди пищевых отходов на свалках и вблизи рыболовецких судов. Некоторые виды могут улетать на кормёжку на десятки километров от водоёмов. Кроме животной пищи, также поедают семена и ягоды, а также отбросы растительного происхождения.