Галактика — гравитационно-связанная система из звёзд, межзвёздного газа, пыли и тёмной материи. Все объекты в составе галактик участвуют в движении относительно общего центра масс.

Галактики очень разнообразны, их масса варьируется от 107 до 1012 масс Солнца, а диаметр от 5 до 50 килопарсек. Расстояния до ближайших галактик принято измерять в мегапарсеках, а до далёких — в единицах красного смещения z. Доля тёмной материи, проявляющей себя только в гравитационном взаимодействии, может составлять 90 % от массы галактики, но её может и не быть вовсе, как в карликовых галактиках. Считается, что в наблюдаемой части Вселенной находится около 1011 галактик.Галактика

Наша галактика Млечный Путь, называемая также просто Галактикой (с заглавной буквы), является большой спиральной галактикой с перемычкой, диаметром около 30 килопарсек (или 100 000 световых лет) и толщиной в 3000 световых лет. Солнце с солнечной системой находятся внутри галактического диска, наполненного пылью, поглощающей свет. Поэтому на небе мы видим полосу звёзд на небе, но клочковатую, напоминающую сгустки молока. Из-за поглощения света Млечный Путь как галактика изучен не до конца: не построена кривая вращения, до конца не выяснен морфологический тип, неизвестно число спиралей и т. д. Галактика содержит около 3?1011 звёзд, а её общая масса составляет около 3?1012 масс Солнца.

Большую роль в изучении Млечного Пути, да и Вселенной в целом отводится исследованиям скоплений звёзд — относительно небольших гравитационносвязанных объектов, содержащих от сотен до сотен тысяч звёзд. Их гравитационная связанность говорит о единстве происхождения. Поэтому, исходя из теории эволюцию звёзд и зная расположения звёзд скопления на диаграмме Герцшпрунга — Рассела, можно узнать возраст скопления. Скопления делятся на рассеянные и шаровые.

* Шаровые — старые звёздные скопления, имеющие шаровидную форму, концентрирующиеся к центру Галактики. Отдельные шаровые скопления могут иметь возраст свыше 14 млрд лет.
* Рассеянные — относительно молодые скопления, имеют возраст до 2 млрд лет, в некоторых же ещё идут процессы звездообразования. Самые яркие звёзды рассеянных скоплений — молодые звёзды спектральных классов B или A, а в самых молодых скоплениях ещё есть голубые сверхгиганты (класс O).

Вследствие своих относительно небольших размеров звёздные скопления напрямую могут наблюдаться в Галактике и её ближайших соседях.

Ещё один тип объектов, доступный для наблюдения только в окрестностях Солнца — двойные звёзды. Значимость двойных звёзд для исследования различных процессов, происходящих в галактике, объясняется тем, что благодаря им возможно определить массу звезды, именно в них можно изучить процессы аккреции. Новые и сверхновые типа Ia — это тоже результат взаимодействия звёзд в двойных системах, называемые тесными двойными системами.