Система глобального позиционирования GPS начала разрабатываться в декабре 1973 г. ВВС США. Система спутниковой навигации получила название NAVSTAR (NAVigation Satellite providing Time And Range), в переводе на русский язык это означает "навигационная спутниковая система, обеспечивающая измерение времени и местоположения". Для глобального покрытия требовалось вывести в космос орбитальную группировку из 24 спутников.GPS

Первый экспериментальный спутник GPS был выведен на орбиту США 14 июля 1974 г. С этого момента началась непосредственная реализация системы. Первоначально система GPS использовалась в интересах военных для высокоточного и независимого от погоды определения точного местоположения объектов на поверхности Земли, а также в воздухе и космосе. В 1978-1985 гг. была запущена первая серия из 11 спутников.

К моменту начала развертывания GPS, уже существовали много лет успешно работающие навигационные технологии. Внедрение новой системы, особенно учитывая консерватизм военных, потребовало немалых усилий и широкомасштабной переподготовки в армии. Командный состав ВВС США вначале отказывался от GPS, т.к. эта система была очень дорогой. В 1979 г. финансирование системы было сокращено, а запланированное количество спутников уменьшено с 24 до 18.

ВМФ США также не приветствовал внедрение системы спутниковой навигации и предпочитал пользоваться уже существующими проверенными методами. Серьезным ударом для GPS стала гибель самолета "Боинг-747" (принадлежавшего Южной Кореи), который был сбит над Татарским проливом советским истребителем, после того, как отклонился от курса. На самолете была установлена навигационная система GPS.

В конечном итоге, Пентагон был вынужден отказаться от полномасштабной поддержки спутниковой группировки. Для спасения системы, GPS была рассекречена и начала использоваться в гражданских интересах. Однако точность определения координат была уменьшена специальным алгоритмом.

Благодаря интересам коммерции, система GPS начала быстро развиваться и совершенствоваться. Можно сравнить ее с Интернет, который также быстро завоевал весь мир после передачи технологии в коммерцию.

В 1988 г. было вновь принято решение увеличить орбитальную группировку до 24 спутников. Вторая группа спутников была запущена в 1989 г. С 1991 г. сняты ограничения на продажу оборудования GPS в страны бывшего СССР. 8 декабря 1993 г. система была полностью развернута.

Через некоторое время появилась информация, что алгоритм уменьшения точности был расшифрован, и ошибки определения местоположения успешно компенсируются. 1 мая 2000 г. загрубление точности было отменено указом президента США.