Различают следующие классы космических аппаратов:

* искусственные спутники Земли: — общее название всех космических аппаратов, вращающихся вокруг Земли по геоцентрической орбите;
* автоматические межпланетные станции (космические зонды), применяемые для изучения дальнего космоса;
* автоматические или пилотируемые космические корабли, используемые для доставки грузов и человека на околоземную орбиту (а в будущем, — и на орбиты других планет) и их возвращения;
* орбитальные станции: — пилотируемые аппараты, предназначенные для долговременного пребывания и работы людей на орбите Земли либо другой планеты;
* спускаемые аппараты — предназначенные для доставки людей и/или аппаратуры с околопланетной орбиты или межпланетной траектории на поверхность планеты с мягкой посадкой;
* планетоходы — автоматические лабораторные комплексы или транспортные средства, предназначенные для перемещения по поверхностям планет и других небесных тел.

Космические аппараты предназначены для выполнения широчайшего спектра научных, народно-хозяйственных, военных и другого рода задач, часть из которых перечислена в следующем списке:

* Исследование Земли: — спутники дистанционного зондирования Земли;
* Метеорология: — метеорологические спутники;
* Навигация: — навигационные спутники;
* Планетные и межпланетные исследования — автоматические межпланетные станции, планетоходы;
* Телекоммуникации и связь: — телекоммуникационные спутники;
* Обеспечение жизнедеятельности человека в космическом пространстве — пилотируемые космические корабли и орбитальные станции;
* Космический туризм — пилотируемые космические корабли и орбитальные станции;
* Разведка и военные эксперименты — разведывательные спутники, военные спутники, пилотируемые космические корабли и орбитальные станции;

В силу специфики выполняемых задач космические аппараты могут оснащаться различными двигательными установками на основе ракетных двигателей, к которым относятся как традиционные реактивные двигатели, так и перспективные (солнечный парус, использующий давление солнечного света и так называемый «солнечный ветер»;ионные, ядерные, термоядерные, и т. п.).