Камикадзе — «божественный ветер», название тайфуна, который дважды, в 1274 и 1281 годах, уничтожил корабли монгольской армады хана Хубилая на подступах к берегам Японии.

Во второй половине XX века слово «камикадзе» стало использоваться для обозначения японских пилотов-смертников, появившихся на заключительном этапе войны на Тихом океане. «Камикадзе» — часть более широкого японского термина тэйсинтай, которым обозначали всех добровольцев-смертников (не только лётчиков).Камикадзе

Японцы называли подобные действия токубэцу ко:гэки тай — «специальный ударный отряд» или аббревиатурой токко:тай . Подразделения лётчиков-самоубийц назывались синпу токубэцу ко:гэки тай — «специальные ударные отряды „божественный ветер“». Вскоре войска союзников начали использовать слово «камикадзе» для всех видов самоубийственных атак, применяемых японцами. «Низкое» прочтение камикадзе закрепилось с подачи японцев-эмигрантов, служивших в американской армии. Позже термин распространился на весь мир, включая немецких зельбстопфер (нем. «Selbstopfermanner», «люди, готовые к самопожертвованию») и послевоенный суицидальный терроризм, такой как атака на США 11 сентября 2001 года. В наши дни прочтение «камикадзе» вернулось в Японию и допускается в качестве названия пилотов-смертников.

После поражения в битве у атолла Мидуэй 4 июня 1942 года Япония начала терять инициативу в войне на Тихом океане. В течение 1943—1944 годов союзные войска, подкреплённые индустриальной мощью США, шаг за шагом продвигались по направлению к японским островам.

К этому времени японские самолёты, особенно истребители, серьёзно уступали в качественном отношении новым американским моделям, таким как P-51 «Мустанг». Из-за больших боевых потерь ощущалась нехватка опытных пилотов. Кроме того, из-за недостатка запасных частей и топлива, проведение любой крупной авиационной операции превращалось для Японии в проблему.

15 июля 1944 года войсками США была взята база японской армии на острове Сайпан. В результате этого у дальней бомбардировочной авиации США появилась возможность наносить удары непосредственно по территории Японии. После падения Сайпана японское командование предположило, что следующей целью американцев будет захват Филиппин, из-за их стратегически важного расположения между Японией и захваченными ей источниками нефти в юго-восточной Азии.

Предсказание сбылось 17 октября 1944 года, когда американцы атаковали остров Сулуан, начав крупнейшую в истории современности морскую битву в заливе Лейте. Первому воздушному флоту военно-морских сил Японии, базировавшемуся в Маниле, было приказано осуществлять поддержку японским кораблям, которые будут пытаться уничтожить силы союзников в заливе. Первый воздушный флот к этому моменту имел в распоряжении лишь 40 самолётов: 34 палубных A6M Zero, 3 торпедоносца Nakajima B6N, 2 бомбардировщика Yokosuka P1Y, один Mitsubishi G4M и один лёгкий разведывательный самолёт. Задача, стоявшая перед японской авиацией, была практически невыполнимой. Командующий первым воздушным флотом вице-адмирал Такидзиро Ониси принял решение сформировать специальный ударный отряд лётчиков-камикадзе. На брифинге 19 октября Ониси заявил: «Я не думаю, что есть ещё какой-то способ выполнить стоящую перед нами задачу, кроме как обрушить вооружённый 250-килограммовой бомбой Zero на американский авианосец». Ониси стал известен как «Отец камикадзе».

Первые отряды лётчиков-камикадзе были сформированы 20 октября 1944 года на основе подразделений морской авиации, в которых все до одного пилоты были готовы пожертвовать жизнью ради своей страны. Первая атака камикадзе была проведена 21 октября 1944 года против флагмана австралийского флота, тяжёлого крейсера «Австралия». Вооружённый 200-килограммовой бомбой самолёт, пилот которого так и остался неизвестен, ударился в надстройки «Австралии» разбросав обломки и топливо по большой площади, однако крейсеру повезло и бомба не взорвалась. По крайней мере 30 человек погибло, включая капитана корабля. 25 октября «Австралия» получила ещё одно попадание, после чего корабль пришлось отправить на ремонт (крейсер вернулся в строй в январе 1945, а всего к концу войны «Австралия» пережила 6 попаданий самолётов камикадзе).