Ленивцы — неполнозубые млекопитающие, относящиеся к семейству лат. Bradypodidae, в прошлом сюда же относились и представители семейства двупалоленивцевых.Ленивец

Ленивцы питаются почти исключительно древесными листьями, хотя могут при случае съесть насекомое или мелкую ящерицу. Листья трудно перевариваются и обладают очень низкой калорийностью и питательной ценностью. Для переваривания листьев ленивцы используют бактерию-симбионт, живущую в их пищеварительном тракте. Переваривание занимает около месяца.

Из-за низкой калорийности листьев, физиология и поведение ленивцев ориентировано на жесткую экономию энергии. Почти все время ленивцы проводят, вися на ветке дерева спиной вниз. Чтобы не падать с дерева, ленивцы обладают большими и острыми когтями. 15 часов в сутки ленивцы спят, но и бодрствуя, они передвигаются очень медленно и только когда это необходимо (отсюда название). Ленивцы обладают длинной шеей, позволяющей им доставать листья с большой территории, не передвигаясь. Температура тела активного ленивца составляет 30-34 °C, а в покое ещё ниже. Ленивцы очень не любят слезать с деревьев, потому что на земле они совершенно беспомощны. Кроме того, это требует затрат энергии. Слезают вниз они для отправления естественных потребностей, которое совершают всего раз в неделю (поэтому мочевой пузырь у них огромный) и иногда для перехода на другое дерево. Роды часто происходят на дереве.

В целях дополнительной экономии энергии, ленивцы часто собираются группами в развилках ветвей. Есть предположение, что при этом они спариваются.

Ленивцы настолько медлительны, что в их шерсти часто живет бабочка-огнёвка. Кроме того, в шерсти многих видов ленивцев живут сине-зелёные водоросли (бактерии, способные к фотосинтезу), придающие ленивцам зеленоватый цвет, делающий их незаметными, и являющиеся дополнительным источником пищи.

Из-за необычного положения тела ленивцев, их органы тоже расположены необычно. Печень повернута к спине и не соприкасается с брюшной стенкой, трахея изгибается и т. д. Шерсть направлена к хребту, в отличие от всех прочих млекопитающих.

Как у всех неполнозубых, мозг ленивцев содержит очень мало извилин, но хорошо развиты обонятельные области.

Ленивцы могут выдержать падение с большой высоты и тяжёлые травмы. Маленькие ленивчики цепляются не за деревья, а за шерсть матери. Иногда они падают, и при этом могут погибнуть, так как мать может и не полезть вниз за своим детенышем.

Ленивец не может ни защитить себя, ни убежать от хищника. Тем не менее, ленивцы очень многочисленны, благодаря окраске и медленным движениям, делающих их практически незаметными. В некоторых областях ленивцы составляют биомассы млекопитающих. Только один вид из пяти, ленивец ошейниковый, объявлен исчезающим.

Ленивцы водятся в Центральной и Южной Америке. В прошлом они водились и в Северной Америке, но были почти немедленно истреблены после прихода туда европейцев.

Масса тела ленивцев разных видов варьирует от 4 до 9 кг, а длина тела составляет около 60 сантиметров. Родственниками ленивцев являются броненосцы и муравьеды, тоже относящиеся к неполнозубым. Предками ленивцев были гигантские ленивцы, в том числе мегатерии — огромные животные размером со слона или быка, питавшиеся, как и современные ленивцы, листьями деревьев. Мегатерии вымерли 10—12 тыс. лет назад и были современниками первобытных людей.