В европейской традиции исторически сложились два варианта построения системы наименования чисел.

Длинная и короткая шкалы

Термин "миллион" итальянского происхождения и встречается уже в первой печатной арифметике (анонимной), вышедшей в итальянском городе Тревизо в 1478 г., и ещё ранее в нематематической книге путешественника Марко Поло (умер в 1324 г.), а в форме "миллио" — уже в рукописи 1250 г. В рукописи французского математика Шюке (умер около 1500 г.), напечатанной в 1880 г., впервые появляются термины "биллион" — 1012, "триллион" — 1018 и дальнейшие; в печатном руководстве биллион в значении 1012 появляется в 1602 г.

Слово "миллиард", имевшее вначале значение 1012, получило значение 109 (тысячи миллионов) в "Арифметике" Траншана (1558) и употреблялось во Франции в XIX в. наравне со словом "биллион". В Германии это слово вошло в употребление лишь после получения от Франции 5 миллиардов контрибуции после войны 1871 г.

Для чтения многозначных чисел анонимная рукопись 1200 г. впервые рекомендует разбить цифры на группы по 3 или отмечать группы точками вверху или дугами; это же затем рекомендует Леонардо Пизанский (1228). К этой системе приходят и последующие авторы.

В России первоначально была введена система наименования чисел с длинной шкалой, и, по-видимому, в печатном виде впервые в 1703 г. в "Арифметике" Л.Ф. Магницкого (1669 - 1739). Однако, в конце XVIII века, в царствование императора Павла I (1796 - 1801), вслед за Францией перешли на короткую шкалу. Так в опубликованном 1798 г. переводе части первой – "Арифметика" - "Курса математики" Этьенна Безу (Bezout Etienne 1730 - 1783) введена система наименования чисел с короткой шкалой, при том, что ещё в опубликованной в 1791 г. книге "Арифметика или числовник" Н.Г. Курганова (1725 или 1726 - 1796) используется длинная шкала.

В дальнейшем выбор системы наименования чисел в России – СССР – РФ не менялся. Однако, Франция в 1948 г. вернулась к системе с длинной шкалой, поэтому сейчас наша система отличается от французской, хотя и заимствовалась во Франции.