Агорафобия — боязнь открытого пространства; расстройство психики, в рамках которого появляется страх скопления людей, которые могут потребовать неожиданных действий; бессознательный страх, испытываемый при прохождении без провожатых большой площади или безлюдной улицы. Проявляется в бессознательном виде, как защитный механизм. Эта фобия может быть получена в реальной жизни из-за страха чего-то, что связано с людьми и эмоциональными травмами от людей. Сопровождает многие нервные расстройства и психические заболевания.

Изначально, дословный перевод агорафобии означает «боязнь рынков» или «рыночный страх». Так как древнегреческое слово «агора» (рынок) было зачастую связано с многочисленной народной массой, вскоре, эта концепция обрела переносный смысл и относилась к боязни толпы в целом, а не обязательно местности.

На сегодняшний день в медицине это понятие включает в себя не только страх открытых пространств, но и страх сходных ситуаций. Как правило, тревога направлена на следующие ситуации: толпа, общественные места, общественный транспорт, открытые пространства (например, поле, парк), пребывание, передвижение вне дома, путешествие в одиночестве, оживлённые места (например, митинги, продовольственные и вещевые рынки, магазины, рестораны), а также места, которые невозможно быстро покинуть, не привлекая к себе внимания окружающих (например, кресло парикмахера, центральные места в кинотеатре и т.п.). Беспокойство обычно вызывается страхом общественного позора в случае приступа паники или беспомощного поведения на публике. Боязнь того, что приступ паники случится в общественном месте, еще больше подстегивает фобию. В результате, пациенты с застарелой агорафобией привязываются к дому, и находят весьма трудным покинуть свою крепость.

Люди с агорафобией могут переживать приступы страха в ситуации, когда они чувствуют себя в ловушке, не в безопасности, не контролируя окружающую среду или будучи очень далеко от персональной зоны комфорта. Другие люди с подобной фобией видят для себя нормальным прием гостей, но только в определенном пространстве, которое кажется им подконтрольным. Агорафобы могут жить годами, не покидая домов, в то же время работая и счастливо общаясь с другими людьми, ровно столько, сколько они находятся в безопасных для себя зонах. Безопасная зона – понятие широкое – оно может касаться не только конкретного места, но и состояния, к примеру, человек не может встречаться глазами с другими людьми. Если он выходит из «бесконтактного» состояния, то у него начинается приступ паники.

Понятие «агорафобия» также применимо относительно поведения превентивного характера, связанного с различными страхами. Например, человек, не желающий испытывать неудобство в какой либо ситуации (местности), заведомо ограничивает свою сферу деятельности (обитаемости), тем самым пресекая вероятность проявления неблагоприятных реакций на новую среду. Типичные реакции могут сопровождаться паническим страхом, приступами сильного беспокойства, проявлениями других фобий. Типичный признак этого состояния - боязнь выходить из дому, так как всё, что находится вне дома, кажется злобным, страшным, и только находясь у себя дома они чувствуют безопасно и комфортно. Это приобретенный необъяснимый страх любых ситуаций, из которых нет возможности немедленно выбраться и вернуться в безопасное место, что ведет к ограничениям в образе жизни: больные нередко осмеливаются покидать дом только в сопровождении близкого человека. Часто агорафобия является следствием различных нервных расстройств, в том числе панического расстройства, социофобии, панических атак и др.

Симптомы тревоги при агорафобии аналогичны таковым при генерализованном тревожном расстройстве, которые могут сочетаться с симптомами депрессии. Как и при других фобических расстройствах, для агорафобии типична «тревога ожидания» и «избегание» ситуаций, провоцирующих тревогу и страх. В тяжёлых случаях тревога ожидания появляется за несколько часов до того, как пациент окажется в ситуации, вызывающей страх.

Пациенты с агорафобией могут переживать внезапные приступы паники во время путешествий в те места, где они уже переживали страх. Во время приступа в огромных количествах выпускается адреналин, из-за чего на несколько секунд они пребывают в состоянии борьбы или бегства. Приступ обычно начинается внезапно, и длится от 10 до 15 минут. Продолжительность приступов редко превышает полчаса. Среди симптомов – сильное сердцебиение, потение, дрожь и короткое громкое дыхание. Многие пациенты говорят еще о страхе смерти и потере контроля над эмоциями и поведением.

Американские психиатры считают, что расстройство всегда начинается с панического приступа, за которым в большинстве случаев развивается агорафобия. С «европейской» точки зрения расстройство может начинаться и с первоначального появления агорафобии.

Агорафобия обычно начинается в 20–25 лет (в отличие от простых фобий, обычно впервые возникающих в детстве, и от социальных фобий, начало которых приходится на подростковый возраст). Первый эпизод агорафобии часто происходит, когда пациент ждёт общественный транспорт или делает покупки в оживлённом магазине или на рынке. Течение расстройства — хроническое с ремиссиями и обострениями. В 50% случаев — состояние не изменяется и приводит к инвалидизации. Депрессивные расстройства развиваются в 70% случаев, фобические расстройства — в 44%. Сочетание агорафобии с паническим расстройством приводит к более тяжёлому течению и ухудшает прогноз.

Исследования открыли взаимосвязь между агорафобией и проблемами с ориентацией в пространстве. Нормальные люди могут поддерживать равновесие, соединяя сигналы вестибулярного аппарата с визуальной и проприоцептивной системами. У ряда агорафобов вестибулярный аппарат слаб, и они больше полагаются на визуальные или тактильные сигналы. Они могут дезориентироваться, когда визуальные знаки нечетки, как, например, в обширных пространствах или в толпах людей. Также они могут быть смущены наклонными или неровными поверхностями.