Наряду с архипелагом Тристан-да-Кунья является самым удалённым населённым островом в мире. Расстояние до континентального побережья Чили составляет 3703 км, до острова Питкэрн, ближайшего населённого места, — 1819 км. Остров был открыт голландским путешественником Якобом Роггевеном в Пасхальное воскресенье 1722 года.Остров Пасхи

Столица острова и его единственный город — Ханга-Роа. Всего на острове проживает 3,7 тыс. человек (2005).

Рапа-Нуи во многом известен благодаря моаи, или каменным статуям из спрессованного вулканического пепла, в которых, по повериям местных жителей, заключена сверхъестественная сила предков первого короля острова Пасхи — Хоту-Мату’а. В 1888 году аннексирован Чили. В 1995 году национальный парк «Рапа-Нуи» стал объектом Всемирного наследия ЮНЕСКО.

В 1687 году пират Эдвард Дэвис, корабль которого был унесён далеко на запад от Копьяпо, административного центра района Атакама (Чили), морскими ветрами и тихоокеанским течением, заметил на горизонте сушу, где вырисовывались силуэты высоких гор. Однако, даже не попытавшись узнать, был ли это мираж или ещё не открытый европейцами остров, Дэвис развернул корабль и взял курс в сторону Перуанского течения.

Эта «Земля Дэвиса», которая значительно позже стала отождествляться с островом Пасхи, подкрепила убеждённость космографов того времени в том, что в этом регионе существовал континент, являвшийся как бы противовесом Азии и Европе. Это привело к тому, что отважные мореплаватели стали искать затерянный континент. Однако найти его так и не удалось: вместо этого были открыты сотни островов Тихого океана.

С открытием острова Пасхи стало распространено мнение, что это и есть тот ускользающий от человека континент, на котором существовала в течение тысячелетий высокоразвитая цивилизация, в дальнейшем исчезнувшая в пучинах океана, а от континента сохранились лишь высокие горные пики (на самом деле, это потухшие вулканы). Существование на острове огромных статуй, моаи, необычные рапануйские таблички лишь подкрепляли это мнение.

Однако современное изучение прилегающих вод показало, что это маловероятно.

Остров Пасхи расположен в 500 км от гряды подводных гор, известных как Восточно-Тихоокеанское поднятие, на литосферной плите Наска[3]. Остров находится на вершине огромной горы, сформировавшейся из вулканической лавы. Последнее извержение вулканов на острове произошло 3 миллиона лет назад. Хотя некоторые учёные предполагают, что оно произошло 4,5—5 миллионов лет назад.

Согласно местным легендам, в далёком прошлом остров был больших размеров. Вполне возможно, что так было в ледниковый период плейстоцена, когда уровень Мирового океана был ниже на 100 метров. Согласно геологическим исследованиям остров Пасхи никогда не был частью затонувшего континента.

Остров Пасхи — единственный остров в Тихом океане, на котором была разработана собственная система письменности — ронго-ронго. Запись текстов осуществлялась пиктограммами, способ письма — бустрофедон. Пиктограммы имеют размер в один сантиметр и представлены различными графическими символами, изображениями людей, частей тела, животных, астрономических символов, домов, лодок и так далее.

Письменность ронго-ронго до сих пор не расшифрована, несмотря на то, что этой проблемой занимались многие лингвисты.

Первым о существовании на острове Пасхи дощечек с древними письменами сообщил французский миссионер Эжен Эйро в 1864 году.

В настоящее время существует множество научных гипотез, касающихся происхождения и смысла рапануйского письма. М. Хорнбостель, В. Хевеши, Р. Гейне-Гельдерн полагали, что письмо острова Пасхи пришло из Индии через Китай, а затем с острова Пасхи письмо попало в Мексику и Панаму. Р. Кемпбелл утверждал, что эта письменность пришла с Дальнего Востока через Новую Зеландию. Имбеллони и позднее Т. Хейердал попытались доказать южноамериканское индейское происхождение как письменности Рапа-Нуи, так и всей культуры.

Примерно в 1680 году матато’а, воины острова Пасхи, учредили новый культ бога Маке-маке, который, согласно рапануйской мифологии, сотворил человека. Так появился культ птицечеловеков, или тангата-ману (рап. tangata manu). Одной из причин его возникновения стал упадок рапануйской цивилизации, связанный во многом с обезлесением острова.

Недалеко от вулкана Рано-Као существовала церемониальная деревня Оронго, построенная для поклонения богу Маке-маке, являвшемуся также богом плодородия. Это поселение стало местом культа. Ежегодно между представителями всех кланов Рапа-Нуи проводились соревнования, в котором участники должны были доплыть до островка Моту-Нуи, и найти первыми яйцо, отложенное чёрной крачкой, или манутара (рап. manutara). Причём участники подвергались большой опасности, так как воды кишели акулами. Победивший пловец становился «птицечеловеком года» и наделялся сроком на год правом контроля над раздачей ресурсов, предназначенных для его клана. Эта традиция продолжала существовать вплоть до 1867 года.

Одной из достопримечательностей деревушки Оронго являются многочисленные петроглифы с изображениями «птицечеловеков» и бога Маке-маке (их около 480).