Пираты — морские разбойники. Слово «пират» (лат. pirata) происходит, в свою очередь, от греч. «пробовать, испытывать». Таким образом, смысл слова будет «пытающий счастья». Этимология свидетельствует, насколько зыбкой была с самого начала граница между профессиями мореплавателя и пирата.Пират

Слово вошло в обиход примерно в IV—III веках до н. э., а до того применялось понятие «лэйстэс», известное еще Гомеру и тесно связанное с такими понятиями, как грабёж, убийство, добыча.

Пиратство в своей примитивной форме — морских набегов появилось одновременно с мореплаванием и раньше морской торговли; такими набегами занимались все прибрежные племена, овладевшие основами мореплавания. С появлением цивилизации грань между пиратами и торговцами долгое время оставалась условной: мореплаватели торговали там, где не чувствовали себя достаточно сильными, чтобы грабить и захватывать в плен. Особенно дурную славу снискали и самые искусные торговцы древнего мира — финикийцы. В поэме «Одиссея» упоминаются финикийские пираты, похищавшие людей с острова Сира и продававшие их в рабство. Античные пираты, в отличие от пиратов Нового времени, нападали не столько на суда, сколько на прибрежные поселки и отдельных путников, с целью захвата их и продажи в рабство (позднее также стали требовать выкуп за знатных пленников). Пиратство отражено в античной поэзии и мифологии (миф о захвате тирренскими (этрусскими) пиратами Диониса, изложенный в гомеровском гимне и поэме Овидия «Метаморфозы», а также некоторые эпизоды в поэмах Гомера). По мере развития торговых и правовых связей между странами и народами, пиратство стало осознаваться как одно из наиболее тяжких преступлений, и стали предприниматься попытки совместной борьбы с этим явлением. Расцвет античного пиратства приходится на эпоху анархии, вызванной Гражданскими войнами в Риме, причем базой пиратов была горная область Киликия с ее крепостями; базами пиратов служили также острова, особенно Крит. Римское пиратство особенно расцвело после того, как Митридат VI Евпатор заключил союз с киликийскими пиратами, направленный против Рима. В эту эпоху среди жертв пиратов оказался, в частности, молодой Юлий Цезарь. Дерзость пиратов возросла до того, что они нападали даже на порт Рима — Остию — и однажды захватили двух преторов вместе со свитой и знаками отличия. В 67 г до н. э. Гней Помпей получил чрезвычайные полномочия для борьбы с пиратами и флот в составе 500 кораблей; разделив Средиземное море на 30 районов и направив в каждый район эскадру, Помпей загнал пиратов в горные крепости Киликии, которые затем взял; в течение трех месяцев пиратство в Средиземном море было полностью ликвидировано. Оно возобновилось со следующим витком гражданских войн, причем на этот раз пиратов возглавил сын Помпея — Секст Помпей, который после убийства Цезаря укрепился на Сицилии и пытался блокировать Италию. С концом гражданских войн море стало безопасным.

Пиратов в Риме казнили, как и разбойников, распятием на кресте.

Идея ходить под собственным пиратским флагом, достаточно опасная и нерациональная, появилась, видимо, в целях морального воздействия на экипаж атакуемого корабля. С этой целью устрашения первоначально использовался кроваво-красный флаг, на котором часто изображали символы смерти: скелет или просто череп. Именно от этого флага, по наиболее распространенной версии, происходит выражение «Весёлый Роджер», (англ. Jolly Roger) от фр. Joli Rouge, «Красивый Красный». Англичане, переняв его у французских флибустьеров Вест-Индии, переделали по-своему; затем, когда происхождение забылось, возникло объяснение из «весёлой ухмылки» изображенного на флаге черепа. Еще одно толкование исходит из факта, что дьявол иногда упоминается как «Старый Роджер», и флаг символизировал гнев дьявола. Некоторые авторы скоропалительно развенчивают саму возможность «пиратского флага» тем очевидным возражением, что, плавая под флагом с костями и черепом, пираты попросту «подставлялись» бы под пушки любых военных кораблей, а корабли, которые предназначались «в жертву», обращались бы в бегство, не дав пиратам подойти. Но разумеется, пираты не «плавали» под Веселым Роджером (или его вариацией), используя для маскировки любые другие флаги, а полотнище с черепом и костями (или другим похожим рисунком) поднималось перед самым боем с целью деморализовать противника и из простого «куража», вообще свойственного антисоциальным элементам. Изначально, флаг был международным, он показывал, что на борту корабля эпидемия.

В международном праве пиратство — это преступление международного характера, состоящее в незаконном захвате, ограблении или потоплении торговых или гражданских судов, совершённое в открытом море. К пиратству приравнивается нападение во время войны кораблей, подводных лодок и военных самолётов на торговые суда нейтральных стран. Пиратские суда, летательные аппараты и их экипажи не должны пользоваться защитой какого-либо государства. Независимо от флага пиратские суда могут быть захвачены кораблями или летательными аппаратами, состоящими на службе какой-либо страны и уполномоченными для этой цели.

Пиратство существует и по нынешний день, главным образом в Восточной и Юго-Восточной Азии, а также в некоторых водах Северо-Восточной и Западной Африки и в районе Бразилии. Самые известные современные пираты действуют около полуострова Сомали. В настоящее время самый популярный вид пиратства — захват танкера, или корабля с ценным грузом, например, оружием, c дальнейшей целью получения выкупа.

В российском законодательстве уголовная ответственность за пиратство предусмотрена статьей 227 УК РФ, согласно которой пиратство — это нападение на морское или речное судно в целях завладения чужим имуществом, совершенное с применением насилия либо с угрозой его применения.