Самый мощный паровоз (около 8 тысяч лошадиных сил) - американский "Биг Бой" ("Большой мальчик", выпуск 1941 года), самый скоростной (202 километра в час) - английский "Маллард". В СССР самый быстрый паровоз (серии 2-3-2) на испытаниях в 1938 году достиг скорости 178 километров в час. Самый экономичный товарный паровоз серии ЛВ имел коэффициент полезного действия 9.27 процента. По мощности, скорости и экономичности паровоз уступает тепловозу и электровозу, однако значительно превосходит и тот и другой по выносливости и неприхотливости. Паровоз способен выдерживать 4000 процентов перегрузок относительно расчетной мощности, а отапливаться может порой совершенно немыслимыми видами топлива, например сырыми осиновыми дровами, а в годы Гражданской войны в России, случалось, и сухой воблой. Ремонт паровоза стоит значительно меньше, чем тепловоза или электровоза; гораздо дешевле, чем электроэнергия и солярка, обходятся уголь и мазут. Именно эти качества паровоза во многом определили бесперебойность работы железных дорог во время Великой Отечественной войны в СССР.