В отличие от созвездий, представляющих собой видимые на небе группировки на самом деле весьма далеких друг от друга звезд, звездные скопления являются физически связанными взаимным тяготением объединениями звезд.

Различают рассеянные и шаровые звездные скопления. Рассеянные звездные скопления не имеют правильных очертаний, они находятся внутри галактик и обычно объединяют от нескольких десятков до нескольких тысяч звезд, беспорядочно разбросанных в области пространства размерами от 5-6 до 30 световых лет и более.

Такие скопления при наблюдении представляют собой области, где звезды расположены плотнее, чем в среднем на небосводе.

Если в области Млечного Пути, где находится Солнце, расстояние между звездами составляет в среднем 6 -7 световых лет, то в рассеянных скоплениях среднее расстояние - два световых года.

В Млечном Пути рассеянные звездные скопления можно наблюдать тысячами, но их количество, вероятно, в десятки раз больше.

Шаровые звездные скопления находятся на периферии Млечного Пути и в других галактиках, в нашей Галактике их найдено около 200.

Форма шаровых скоплений правильная, почти сферическая - они выглядят как светящиеся шары.

Шаровое звездное скопление содержит от нескольких тысяч до нескольких миллионов звезд, к центру скопления количество звезд увеличивается настолько, что они сливаются в сплошное сияние.

В шаровых скоплениях звезды располагаются на расстоянии в среднем около 1/2 светового года друг от друга, а в центрах скоплений это расстояние сокращается до 1/6 светового года.

Диаметры шаровых звездных скоплений составляют приблизительно 100 световых лет.

Они удалены от Земли на десятки тысяч световых лет (самое дальнее находится от нас на расстоянии более 200 тысяч световых лет).