Разведка — практика и теория сбора информации о противнике или конкуренте для безопасности и получения преимуществ в области вооружённых сил, политики или экономики. Это обычно понимают как часть организованного усилия (то есть, на правительственном или корпоративном уровне). Разведка может использовать как легальные методы сбора информации (например сбор и анализ данных из публичных источников, прослушивание радиоканалов из-за границы, наблюдения при помощи разведывательных спутников), так и нелегальные операции, попадающие под понятие «шпионаж» или «кража информации».

В соответствии с нормами международного гуманитарного права, любое лицо из состава вооружённых сил стороны, находящейся в конфликте, попадающее во власть противной стороны в то время, когда оно занимается шпионажем (в гражданской одежде или в униформе противника, не имеет права на статус военнопленного, и с ним могут обращаться как со шпионом, то есть его могут подвергнуть уголовному преследованию.

Однако если разведчик, который является военнослужащим вооружённых сил стороны, находящейся в конфликте, или членом народного ополчения или участником партизанского движения) и собирает или пытается собирать информацию на территории, контролируемой противной стороной, носит соответствующую униформу или имеет иные видимые знаки отличия, то он признаётся комбатантом и в случае пленения имеет право на статус военнопленного.

Лицо из состава вооружённых сил стороны, находящейся в конфликте, которое не проживает на территории, оккупированной противной стороной, и которое занимается шпионажем на этой территории, не утрачивает свое право на статус военнопленного, и с ним не могут обращаться как со шпионом, за исключением тех случаев, когда оно захвачено до того, как оно вновь присоединилось к вооружённым силам, к которым оно принадлежит.

Соответственно, с точки зрения международного права, разведчиками могут считаться только фронтовые разведчики (члены разведывательно-диверсионных групп), носящие форменную одежду своих вооружённых сил. Все агентурные разведчики являются, по определению, шпионами и не имеют права на статус военнопленного.