Слово «гусли» свойственно славянским наречиям. Существует несколько версий происхождения слова. По одной из них слово «гусли» выражает совокупность струн. «Гусль» (гусли) в смысле «струны» происходит, очевидно, от старославянского «гYctu» («гудеть»). Гудением, гудьбой в старину назывался именно звук струн.Гусли

В наиболее старинных славянских памятниках слово «гусли» иногда упоминается для обозначения инструментов вообще. В других случаях, возможно, под именем гуслей подразумеваются струнные инструменты в отличии от духовых и ударных.

Под именем гуслей в разных местах славянских земель понимают музыкальные инструменты разного типа. Так сербо — хорваты гуслями называют однострунный смычковый инструмент, у западных славян гуслями называются скрипкообразный смычковый инструмент.

Древнерусские гусли по преданиям имели горизонтальное положение, их обычно сравнивают с лежачей арфой. Подобные по форме инструменты есть у финнов (кантеле), эстонцев (каннель), литовцев (канклес), латышей (коклес, кокле).

Корпус гуслей в старину строился из дерева явора, отчего и назывались они «яворчатые» или чаще «яровчатые». Нет основания предполагать, что число струн на древних славянских гуслях было постоянно. Не так давно на археологических раскопках в Новгороде были найдены гусли, относящиеся к XI — XIV векам. Среди них были 4, 5, 6, 9-ти струнные гусли. Различались гусли и размерами. Самые большие имели длину 85 см, самые маленькие 35,5 см.

Эпитет гуслей «яровчатые» преобладает в былинах. В народных песнях чаще встречаются гусли «звончатые» вероятно оттого, что струны у них были металлические и тембр у инструмента звенящий. Судя по старинным преданиям на струнах играли исключительно пальцами. «Боярин же вещий, если хотел кому песнь воспеть... свои вещие персты на живые струны воскладал, а они уже сами славу князьям рокотали» («Слове о полку Игореве»).

В то время гусли звучали и в повседневном быту, и на торжественных церемониях. Ни один княжеский пир не обходился без гусляра. На гуслях играют богатыри Добрыня Никитич и Соловей Будимирович, боярин Ставр Годионович и новгородский гость Садко.

Следующую стадию развития гуслей представляют гусли — псалтырь, которые тесно связаны с музыкальной культурой русского духовенства. Их изображения в руках царя Давида имеются на миниатюре в славянской псалтыри, относящейся к XIII — XIV вв. Это, так называемые «шлемовидные» гусли.

На протяжении многих веков подобная разновидность гуслей была в обращении не только у духовенства, но и у скоморохов. После гонения на скоморохов в XVII в. гусли — псалтырь из народной среды почти исчезают и сохраняются вплоть до рубежа XIX — XX вв. в виде усовершенствованных столовидных гуслей лишь в среде духовенства и светских музыкантов.

Принципиальных различий в устройстве и способах игры на всех видах гуслей не было. Струны защипываются либо пальцами обеих рук, либо пальцами только правой руки; левая рука в этом случае лежит для приглушения струн. Позже звук начали извлекать плектром или медиатором.

В самом начале нашего столетия петербургские музыканты и конструкторы О. У. Смоленский и Н. И. Привалов усовершенствовали звончатые гусли. Инструмент приобрел треугольную форму. Были созданы ансамблевые разновидности гуслей: пикколо, прима, аль и бас. Количество струн стало постоянным — 12-13. Уже в наше время советским гусляром Д. Локшиным были сконструированы звончатые гусли с хроматическим звукорядом.

Усовершенствованные столовидные гусли (или прямоугольные, щипковые) оказались гораздо сложнее звончатых. Количество струн у них колеблется от 55 до 66. Первоначально звукоряд таких инструментов был диатоническим, позже стали делать гусли хроматические. У хроматических гуслей струны, соответствующие черным клавишам фортепиано, опущены несколько ниже. Такой разновидности гуслей доступны сложные многоголосные произведения.

В 1914 г. Н. П. Фомин сконструировал так называемые «клавишные» гусли, отличающиеся оригинальной и вместе с тем простой и удобной конструкцией. Они снабжены однооктавной клавиатурой фортепианного образца. При нажатии на клавиш одноименные струны во всех октавах освобождаются от демпферов и становятся готовыми к звучанию. Одной рукой набирают на клавиатуре любой аккорд, а другой проводят по струнам плектром из твердой кожи.

Клавишные гусли, наряду с щипковыми, до настоящего времени находят применение в русских народных оркестрах. К тому же, в настоящее время интерес к гуслям, как к сольному инструменту заметно вырос. Появились современные гусляры — сказители, задавшиеся целью воссоздания древней традиции как игры на гуслях, так и пения под гусли.