Из 88 современных созвездий многие известны довольно давно.

В IV веке до нашей эры древнегреческий астроном Евдокс назвал 45 созвездий, однако некоторые из этих названий упоминаются уже в творениях Гомера (между XII и VII веками до нашей эры), Гесиода (VIII-VII века до нашей эры) и Фалеса (около 625-547 до нашей эры).

Есть также основания считать, что большинство названий созвездий достались грекам в наследство от еще более древних цивилизаций.

Это подтверждается находкой в Месопотамии нескольких табличек, относящихся к аккадской цивилизации.

На них значатся названия некоторых созвездий, упоминаемых в дальнейшем греческими поэтами.

В 150 году нашей эры великий древнегреческий астроном Клавдий Птолемей описал уже 48 созвездий: Большая Медведица, Малая Медведица, Дракон, Цефей, Боотес (Волопас), Северный Венец, Человек на коленях (Геркулес), Лира (или Падающий Ястреб), Птицы (или Лебедь), Кассиопея, Персей, Возничий, Офиух (Змееносец), Змея, Стрела, Орел, Дельфин, Малый Конь (Пегас), Андромеда, Голова Коня, Северный Треугольник, Телец, Овен, Рыбы, Водолей, Козерог, Стрелец, Скорпион, Весы, Дева, Лев, Рак, Близнецы, Кит, Орион, Река Эридан, Заяц, Большой Пес, Малый Пес, Корабль Арго, Гидра, Чаша, Ворон, Алтарь, Кентавр (Центавр), Зверь (Волк), Южный Венец и Южная Рыба.

Большинство названий, имеющих мифологическое происхождение, римляне позаимствовали у греков и перевели их на латинский язык.

К ним относятся преимущественно созвездия Северного полушария не ба.

Южное полушарие неба стали осваивать лишь в XVI веке, в эпоху Великих географических открытий.

Именно тогда появились такие экзотические названия созвездий, как Павлин, Тукан, Журавль, Феникс, Летучая Рыба, Южная Гидра, Золотая Рыба, Хамелеон, Райская Птица, Южный Треугольник, Индеец.

К концу XVII века в списке созвездий появились Жираф, Муха, Единорог, Голубь, Гончие Псы, Лисичка, Ящерица, Секстант, Малый Лев, Рысь, Щит, Южная Корона.

В 1753 году французский аббат Никола Луи де Лакайль дополнил перечень еще 14 созвездиями южного неба: Скульптор, Печь, Часы, Сетка, Резец, Живописец, Жертвенник, Компас, Насос, Октант, Циркуль, Телескоп, Микроскоп, Столовая Гора.

Любопытно, что в XVII - XVIII веках некоторые астрономы пытались по разным соображениям (в том числе верноподданническим) утвердить на небе новые созвездия.

Так появились Дуб Карла, Арфа Георга, Вол Понятовского (польского короля Станислава Понятовского), Регалии Фридриха II.

В началеХIХ века на некоторых звездных картах можно было встретить созвездие Наполеона.

К началу XX века на европейских звездных картах насчитывалось 108 созвездий, а в некоторых странах даже больше (например, в Монголии звездное небо делили на 240 созвездий).

Наконец, в 1922 году конгресс Международного астрономического союза решил «навести порядок на небе» - ученые утвердили лишь 88 созвездий, а остальные упразднили.