Звездной величиной называют физическую единицу измерения светимости небесных объектов.

Первую попытку классифицировать (занести в каталог) звезды на основании их светимости предпринял греческий астроном Гиппарх Никейский во II веке до нашей эры.

Его работу продолжил во II веке нашей эры Клавдий Птолемей.

Они разделили звезды на 6 классов.

Самые яркие назвали звездами 1-й звездной величины, а 6-ю звездную величину присвоили звездам, еле видимым невооруженным глазом.

Приблизительность в делении звезд на классы светимости была преодолена в середине XIX века английским астрономом Норманом Погсоном.

Заметив, что разница в светимости между соседними классами составляет примерно 2,5 раза (например, звезда 3-й звездной величины приблизительно в 2,5 раза ярче звезды 4-й звездной величины), а между звездами 1 -й и 6-й звездной величины, которые различаются на 5 звездных величин, существует соотношение светимостей 100 :1, Погсон установил шкалу звездных величин, по которой соотношение между соседними классами составляет 2,512 : 1 (2,512 является корнем пятой степени из 100).

Таким образом, была сохранена прежняя классификация, получившая при этом математическое обоснование.

Со временем аппаратура стала совершеннее и появилась возможность измерять светимость звезд более точно: до десятых, а затем и сотых долей звездной величины.

У ярких звезд звездная величина составляет, например: для Денеба 1,25; Апьдебарана 0,85; Беги 0,04.

По этой шкале у самых ярких звезд звездная величина имеет отрицательное значение: Сириус -1,46; Канопус -0,72; Арктур -0,04.

Термином «звездная величина» обозначают также свети мость таких диффузных объектов, как туманности и галактики (в этом случае звездная величина берется в целом для всей поверхности объекта).